SpaceX anuncia otra aplicación para Starship


Ampliar / Ilustración artística de una nave espacial en órbita terrestre baja. Probablemente haya oído hablar de los planes de SpaceX de usar su nueva nave espacial masiva para llevar personas a la Luna y Marte, enviar numerosos satélites Starlink o grandes telescopios al espacio, o tal vez incluso servir como un medio de transporte punto a punto de alta velocidad para equipos o personas en la Tierra. Hay otra aplicación para la arquitectura Starship de SpaceX que la compañía está investigando, y la NASA está a bordo para brindar su experiencia. Si bien el desarrollo tecnológico aún está en pañales, el esfuerzo podría resultar en que Starship se convierta en una estación espacial comercial, algo en lo que la NASA tiene un gran interés ya que no hay planes para un laboratorio de investigación del gobierno en órbita terrestre baja después de que la Estación Espacial Internacional sea desmantelada después de 2030. La agencia espacial anunció el mes pasado una nueva ronda de acuerdos con siete empresas comerciales, incluida SpaceX. El programa Collaborations for Commercial Space Capabilities (CCSC) es una iniciativa para alentar el desarrollo del sector privado de nuevos productos y servicios que podrían estar disponibles para los clientes, incluida la NASA, en aproximadamente cinco a siete años. Esto es independiente de los acuerdos financiados que la NASA firmó en 2021 con tres equipos de la industria liderados por Nanoracks, Blue Origin y Northrop Grumman, cada uno trabajando en sus propios conceptos para una estación espacial comercial. Otra empresa, Axiom Space, tiene un contrato con la NASA para desarrollar un módulo comercial que se agregará a la Estación Espacial Internacional, con el objetivo de usarlo eventualmente como el corazón de un complejo privado en órbita terrestre baja. La NASA rechazó la oferta de SpaceX de un acuerdo financiado para desarrollar una estación espacial en 2021, señalando preocupaciones sobre los planes de SpaceX para escalar su sistema de soporte vital para permitir misiones a largo plazo y el plan de SpaceX para un solo puerto de acoplamiento, entre otras cosas. La agencia espacial no proporciona fondos para el nuevo proyecto CCSC, que incluye el concepto de estación espacial Starship, pero el gobierno apoyará a la industria con experiencia técnica, incluidas evaluaciones de expertos, lecciones aprendidas, tecnología y datos. Además del acuerdo de SpaceX, la NASA dijo que brindaría apoyo no financiero a la iniciativa de Blue Origin para desarrollar una nave espacial tripulada para misiones orbitales que se lanzaría en el cohete New Glenn de la compañía. La agencia también apoya el desarrollo de Northrop Grumman de una plataforma de investigación operada por humanos en órbita terrestre baja para trabajar junto con la estación espacial propuesta por la compañía. Las otras empresas que la NASA seleccionó para acuerdos no financiados fueron: la propuesta de Sierra Space para una versión tripulada de su nave espacial Dream Chaser, el concepto de Vast para una estación espacial privada, el plan de ThinkOrbital para desarrollar tecnologías de soldadura, corte, inspección y fabricación aditiva para la construcción en el espacio, y Special Aerospace Services para colaborar en una unidad de maniobra autónoma para ayudar, o potencialmente reemplazar, a los caminantes espaciales que trabajan fuera de una estación espacial. A pesar de la falta de financiación de la NASA, el nuevo anuncio de una colaboración con SpaceX ha esbozado, al menos en términos generales, una de las direcciones que SpaceX Starship podría querer tomar. La NASA dijo que trabajará con SpaceX en una «arquitectura integrada de órbita terrestre baja» que incluirá el vehículo Starship y otros programas de SpaceX, incluida la cápsula Dragon Crew y la red de banda ancha Starlink. “Esta arquitectura incluye a Starship como el elemento de transporte y orientación en la órbita terrestre baja en el espacio, respaldado por Super Heavy, Dragon y Starlink, y capacidades asociadas, incluido el transporte de tripulación y carga, comunicaciones y apoyo operativo y terrestre”, dijo la NASA.

Todavía al principio

El programa Starship de SpaceX se está impulsando principalmente con miles de millones de dólares en fondos privados. El cohete está diseñado para ser reutilizable por completo y rápidamente, con una etapa de refuerzo de 33 motores llamada Super Heavy y una etapa superior, conocida simplemente como Starship, para acelerar en órbita. Una vez en el espacio, Starship podría desplegar una carga útil de hasta 150 toneladas o ser reabastecido por un camión cisterna, también basado en el diseño de Starship, para expediciones a destinos más distantes como la Luna o Marte. La nave espacial está hecha de acero inoxidable y tiene unos 50 metros de altura y 9 metros de diámetro, más ancha que el fuselaje de un jumbo jet Boeing 747. Antes de que SpaceX pueda demostrar el reabastecimiento de combustible en órbita, el módulo de aterrizaje lunar Starship o una eventual estación espacial basada en Starship, la compañía debe poner el cohete en órbita. El primer vuelo de prueba completo en abril no llegó al espacio, pero los funcionarios de SpaceX estaban satisfechos con las lecciones aprendidas y se están preparando para otro vuelo de prueba más adelante este año, intentando alcanzar velocidades casi orbitales.

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