La NASA y SpaceX estudian un impulso del telescopio Hubble que agregará de 15 a 20 años de vida


Agrandar / La tripulación de Polaris Dawn, desde la izquierda: Scott Poteet, Jared Isaacman, Sarah Gillis y Anna Menon, posan frente al cohete Super Heavy de SpaceX en el sur de Texas. Programa John Kraus/Polaris La NASA anunció el jueves que planea explorar la posibilidad de utilizar el vehículo Crew Dragon de SpaceX para lanzar el envejecido telescopio espacial Hubble a una órbita más alta. La agencia federal firmó un «Acuerdo de la Ley del Espacio» con SpaceX para realizar un estudio de seis meses para determinar la viabilidad de acoplar Dragon con el telescopio de 32 años y lanzarlo a una órbita más alta. El estudio no es exclusivo, lo que significa que otras compañías pueden proponer conceptos similares utilizando cohetes y naves espaciales alternativas. El acuerdo se produce después de que SpaceX y el programa Polaris, una serie de misiones privadas autofinanciadas por el multimillonario Jared Isaacman, se acercaron a la NASA sobre posibles misiones de mantenimiento, incluido el telescopio espacial Hubble. Isaacman se convierte en el primer soldado raso en comandar un vuelo espacial orbital cuando lideró una tripulación de cuatro personas a bordo del Dragon de SpaceX en la misión Inspiration4 en 2021. Con Polaris, quiere ampliar los límites de la exploración espacial privada hacia el exterior. Programada para marzo de 2023 en Dragon, la primera misión Polaris volará a una altitud de 1.400 km mientras realiza las primeras caminatas espaciales privadas.

Disfruta de un impulso

Es posible que esta experiencia de caminata espacial pueda ser útil para Hubble y posiblemente para la segunda misión Polaris. Las preguntas que responderá el nuevo estudio del Hubble incluyen el costo de tal misión y su viabilidad técnica. El objetivo principal es aumentar la altitud del Hubble de sus actuales 535 km a 600 km, la misma altitud que tenía cuando se lanzó por primera vez en 1990. Desde la quinta y última misión de mantenimiento en 2009, el Hubble ha perdido altitud lentamente, y se espera que el proceso se acelere a medida que se baja el telescopio. El gerente de proyecto del telescopio, Patrick Crouse, dijo durante una conferencia telefónica con reporteros que si no hay una misión de refuerzo, es posible que la NASA deba lanzar un módulo de propulsión para el telescopio a fines de la década de 2020. Esto aseguraría que el Hubble hiciera un reingreso controlado a la atmósfera de la Tierra y aterrizara en el Océano Pacífico. Una misión Dragon para aumentar la altitud del Hubble podría agregar 15 o incluso 20 años a su vida útil orbital, dijo Crouse. El estudio también abordará las posibles opciones de mantenimiento, aunque no los reemplazos detallados de instrumentos y las principales actualizaciones que se realizarán durante las misiones de mantenimiento del Hubble en el transbordador espacial de la NASA. En cambio, los ingenieros de la NASA y SpaceX explorarán la viabilidad de intercambiar los giroscopios que controlan la orientación del telescopio. Solo tres de los seis giroscopios de la nave espacial siguen funcionando. Ninguno de los funcionarios habló específicamente sobre el costo en la conferencia telefónica del jueves. Ningún fondo cambiará de manos para el estudio, pero si hay una forma viable para que una misión Crew Dragon se acople al Hubble y potencie el instrumento, eso debe resolverse. Parece probable que Isaacman contribuya con una parte significativa del costo de la misión, como lo hizo en Inspiration4 y la primera misión Polaris Dawn. Pero si la NASA quisiera que uno o más de sus astronautas volaran junto a Isaacman, parece probable que la agencia proporcionaría parte de los fondos.

Largo arco de la historia

Este tipo de financiación privada no tiene precedentes en lo que respecta a la exploración espacial. En su libro The Long Space Age, el economista espacial Alexander MacDonald señala que de los 38 observatorios astronómicos en los Estados Unidos construidos en el siglo XIX y principios del XX, 36 fueron financiados y operados en gran parte a través de fondos privados. «Los ciudadanos estadounidenses, a través de campañas de suscripción colectiva y filantropía única, financiaron de forma privada la tecnología cada vez más costosa necesaria para continuar explorando los cielos más de un siglo antes de que la NASA o la invención del cohete de combustible líquido», escribió MacDonald. En el libro, argumenta que el futuro de la exploración espacial puede requerir un nivel similar de inversión privada, tanto por razones comerciales como filantrópicas. La potencial misión público-privada está siendo defendida por el científico jefe de la agencia espacial, Thomas Zurbuchen, quien dijo que agradece las soluciones comerciales para ayudar a la NASA a lograr sus objetivos. «Estamos buscando ideas locas todo el tiempo, y eso es lo que se supone que debemos hacer», dijo. «Este es realmente convincente». La NASA llevará a cabo el estudio y también considerará soluciones de otros proveedores que sean de interés para los contribuyentes, dijo. Pero no está claro si otro vehículo de la tripulación podrá dar servicio al Hubble en un futuro próximo, y el Hubble se está quedando sin tiempo. Cada año adicional significa que se hunde más hacia la Tierra, lo que hace que el impulso renovado sea menos efectivo. Para la NASA, dijo, los beneficios son obvios. Hubble continúa brindando la mejor vista óptica del mundo del universo, y los contribuyentes gastaron más de $ 10 mil millones en construirlo y hacerlo volar. Zurbuchen quiere aumentar el valor de esta inversión, particularmente con el potencial de unir ahora las observaciones del Hubble con las del Telescopio Espacial James Webb en la parte infrarroja del espectro. «Hubble es una empresa increíblemente exitosa», dijo Zurbuchen. «Mientras hablamos, está haciendo una gran ciencia».

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