Experto en desechos espaciales: las órbitas se perderán, y la gente morirá, más adelante en esta década


Agrandar / Moriba Jah es astrodinámica de la Universidad de Texas en Austin. Fundación MacArthur Hasta hace aproximadamente una década, se lanzaba un promedio de 80 a 100 satélites en diferentes órbitas cada año. Algunos volvieron a entrar rápidamente en la atmósfera de la Tierra, mientras que otros permanecerán en órbita durante décadas. Ahora eso parece extraño. En los últimos cinco años, la cantidad de objetos que se lanzan al espacio ha aumentado drásticamente, en gran parte debido al auge de las redes de comunicaciones como Starlink de SpaceX y la proliferación de pequeños satélites. En 2017, el número anual superó los 300, según la Oficina de Asuntos del Espacio Exterior de las Naciones Unidas. Para 2020, el número anual de objetos lanzados superó los 1.000 por primera vez. Este año el número total ya ha superado los 2.000. Espere un mayor crecimiento con más redes de banda ancha desde el espacio como Project Kuiper de Amazon. Este aumento radical en el número de satélites, la mayoría de los cuales orbitan a menos de 1.000 km de la superficie de la Tierra, se produce cuando la órbita terrestre baja se llena cada vez más de desechos. Por ejemplo, el mes pasado, la etapa superior de un cohete chino Gran Marcha 6A se rompió inesperadamente después de poner en órbita su carga útil. Ahora hay más de 300 piezas rastreables de escombros a una altitud de 500 a 1.000 km. Y en noviembre de 2021, Rusia derribó su propio satélite Cosmos 1408, dejando en órbita más de 1.000 fragmentos. La Estación Espacial Internacional de la NASA ha tenido que esquivar estos escombros hasta el día de hoy. En algún momento, el cielo sobre nosotros llegará a un punto de ruptura. Sí, el espacio es grande, pero hay mucha basura por ahí. Los científicos e ingenieros estiman que hay cientos de miles de desechos orbitales del tamaño de un arándano que no se pueden rastrear. Dadas sus velocidades muchas veces superiores a la velocidad del sonido, estos pequeños objetos tienen la energía cinética de un yunque que cae. Luego hay decenas de miles de piezas rastreables de escombros del tamaño de una pelota de béisbol o más grandes que tienen la energía cinética de una gran bomba. Si bien algunos de estos desechos se arrastran a la atmósfera de la Tierra y se queman todos los días, los humanos están creando rápidamente más de ellos. Para tener una idea de esta amenaza y de cómo los humanos podrían rectificar sus acciones, Ars habló con Moriba Jah, astrodinámica de la Universidad de Texas en Austin. Jah es una superestrella en el campo de los desechos orbitales y una de las principales voces que hace sonar la alarma sobre la marea creciente de desechos espaciales e insta a la humanidad a preservar la órbita terrestre baja. También se desempeña como científico jefe de Privateer Space, una compañía que cofundó con el cofundador de Apple Computer, Steve Wozniak, para recopilar y compartir mejor los datos de seguimiento de desechos. Esta entrevista ha sido editada para mayor claridad.

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